CIFF 2021: Oscar Micheaux - O super-herói do cinema negro, Punch 9 for Harold Washington, Love Charlie: The Rise and Fall of Chef Charlie Trotter

O cineasta Oscar Micheaux, o ex-prefeito de Chicago Harold Washington e o chef Charlie Trotter têm três coisas em comum. Por um lado, todos eles vêm do grande estado de Illinois. Por outro lado, todos os três se tornariam verdadeiros pioneiros em seus respectivos campos de especialização. Por fim, cada um deles é tema de um documentário exibido no Festival Internacional de Cinema de Chicago deste ano. Cada um deles conta histórias fascinantes de indivíduos cujo significado transcende as fronteiras comuns.

Dos três, o nome que pode não se registrar imediatamente para grande parte do público em geral é o de Micheaux, mas como Francesco Zippel de “Oscar Micheaux – o super-herói do cinema negro” demonstra claramente, ele era um homem com uma vida e carreira tão surpreendentes que não só é eminentemente digna de tratamento documental, mas se alguém tentasse lançá-lo como um roteiro, há uma boa chance de ser rejeitado com base em que sua história era simplesmente bom demais para ser crível. Nascido na cidade de Metropolis em 1884, Micheaux cresceu em uma fazenda e acabou indo para Chicago, onde conseguiu um emprego nas ferrovias como carregador Pullman, cargo que lhe oferecia um salário decente e a chance de viajar e interagir com pessoas que ele poderia não ter encontrado de outra forma. Ele então usou suas economias para comprar algumas terras em Dakota do Sul, onde trabalhou como fazendeiro. Ele pegou suas experiências como proprietário e as transformou em uma série de romances que publicou e vendeu com grande sucesso. Seu terceiro romance, O Herdeiro (1918), atrairia a atenção de um produtor de cinema, mas quando não conseguiu garantir o controle que desejava sobre seu material, Micheaux recusou e optou por fazer o filme ele mesmo, usando conexões que ele fez como porteiro e venda de ações da produtora que fundou para financiá-la. Isso daria início a uma carreira cinematográfica que consistiria em mais de 40 filmes (incluindo “Within Our Gates” [1920], uma resposta empolgante a “The Birth of a Nation” e “Body and Soul” [1925], que marcou a estreia nas telas de Paul Robeson e que seria nomeado para o National Film Registry em 2019) se estendendo até alguns anos antes de seu falecimento em 1951 e fazem dele, nas palavras da estudiosa de cinema Jacqueline Stewart, “o cineasta negro mais importante que Jamais viveu.'

Stewart é uma das várias vozes contemporâneas que atestam a importância de Micheaux e seu trabalho, desde acadêmicos até cineastas falecidos. John Singleton , Haskell Wexler e Melvin van Peebles, juntamente com materiais de arquivo e clipes de vários de seus filmes sobreviventes. É verdade que alguns desses clipes podem parecer um pouco empolados e estranhos (especialmente os feitos após a mudança do silêncio para o falado tornou mais difícil ignorar a atuação questionável), mas quando você considera que ele estava fazendo isso muito fora do sistema de Hollywood em orçamentos que poderiam ser caridosamente chamados de apertados, eles evocam um certo fascínio. O crítico de cinema J. Hoberman escreveu uma vez um artigo comparando Micheaux a Ed Wood e, embora eu discorde dessa avaliação, ambos demonstraram um desejo ardente de criar um cinema que pudesse ser detectado apesar das armadilhas surradas de seus respectivos trabalhos. Mais importante, o trabalho de Micheaux também demonstrou uma forte consciência social que não podia ser negada – mesmo um drama de tribunal aparentemente inócuo como “Murder in Harlem” (1935) foi inspirado no infame julgamento de 1913 de Leo Frank pelo assassinato de Mary Phagan, e um filme como “Body and Soul” evoca uma quantidade considerável de poder até hoje. Embora nunca tão inovador quanto as obras do próprio Micheaux, o filme de Zippel é, no entanto, um lembrete fascinante de uma parte amplamente desconhecida da história do cinema americano e deve deixar a maioria dos espectadores desejando explorar seu trabalho por si mesmos.

O nome de Harold Washington, por outro lado, continua a ter ressonância em muitas pessoas. E como é revelado em Joe Winston de “Soco 9 para Harold Washington,” houve um momento em que parecia que os olhos do mundo estavam voltados para Chicago nos primeiros meses de 1983, quando o ex-congressista chocou o establishment político ao se tornar o primeiro prefeito afro-americano da cidade, uma noção que mesmo naquela época comparativamente data tardia era aparentemente impensável para muitas pessoas. Como o filme mostra, ele conseguiu realizar essa tarefa aproveitando a reviravolta deixada pela morte do prefeito Richard J. Daley em 1976, a incapacidade do sucessor Michael Bilandic de lidar com sucesso com a Chicago Blizzard de 1979 e a decepção com sua sucessora, Jane Byrne. A eleição se transformou em uma disputa acirrada quando os republicanos, para não mencionar vários democratas de alto escalão, temendo sua possível perda de poder para a coalizão de Washington, apoiaram Bernard Epton, que fez uma campanha tão feia e racialmente acusada que em um dos nas entrevistas atuais do filme, seu filho praticamente chora com a lembrança da feiúra em exibição.

Em vez de servir como um documentário completo sobre a vida de Washington, 'Punch 9 for Harold Washington' dedica a maior parte de sua primeira metade a uma recontagem daquela eleição de 1983 e o restante de seu tumultuado mandato, que terminou prematuramente quando ele morreu de uma enorme ataque cardíaco poucos meses depois de sua reeleição em 1987 e que o colocou em constante conflito com os mesmos políticos de seu próprio partido que tentaram impedi-lo de ser eleito em primeiro lugar. Quando criança com um grande interesse por política, lembro-me de assistir ao drama em torno daquela campanha de 1983 com grande fascínio e assistir “Punch 9” trouxe de volta essas memórias com tanta pressa que eu poderia até me lembrar de ter visto alguns dos eventos e notícias capturadas nos materiais de arquivo, como o debate primário entre Washington, Byrne e Richard M. Daley, não muito herdeiro aparente, que muitas vezes é considerado o ponto de virada para sua campanha, pois eles estavam ocorrendo pela primeira vez. O filme também se esforça para apontar os paralelos entre as dificuldades que Washington enfrentou em suas campanhas e em seu mandato com aquelas encontradas por Barack Obama no curso de se tornar o primeiro presidente afro-americano (e, de fato, há até uma foto mostrada com Washington trabalhando em outra sala com Obama em pé ao fundo e observando tudo). Fora a infeliz ausência de trechos de “Council Wars”, a hilária série de esquetes escritas e executadas pelo comediante/apresentador de rádio local Aaron Freeman que brilhantemente filtrou as escaramuças do Conselho da Cidade através do modelo do “ Guerra das Estrelas ” filmes, “Punch 9 for Harold Washington” é o relato mais completo deste capítulo significativo da história de Chicago que se poderia esperar ver, e um que você não precisa ser um viciado em política para apreciar.

O legado de Washington, mesmo sem o documentário, é bastante seguro, mas com seu filme, “Amor, Charlie: A Ascensão e Queda do Chef Charlie Trotter” A diretora Rebecca Halpern encontra-se na posição de defender alguém que claramente havia caído de sua posição de prestígio devido a uma combinação de mudanças nos tempos e um legado que se tornaria cada vez mais complicado em seus últimos anos, levando à sua morte prematura em 2013. Usando um tesouro de fotos de arquivo, filmes caseiros e vídeos, juntamente com entrevistas com amigos, colegas e entes queridos, o filme segue Trotter desde seus primeiros dias trabalhando em lugares como o Ground Round e depois passando para posições um pouco mais prestigiosas em cozinhas na Califórnia e na Flórida antes de voltar para casa em Chicago em 1987 para abrir seu próprio restaurante gourmet. Como ele nunca havia dirigido sua própria cozinha antes disso, tal movimento levantou as sobrancelhas do estabelecimento culinário, assim como o então novo conceito de dar aos clientes um “menu de degustação” de 10 pratos que mudava regularmente em vez de se concentrar em uma coisa. . No entanto, a partir do momento em que o Charlie Trotter's abriu, foi um enorme sucesso que teve pessoas vindo de todo o mundo para jantar e tornaria Trotter tão famoso que ele faria uma participação especial no sucesso. Júlia Roberts filme “O Casamento do Meu Melhor Amigo”.

Como o filme revela, no entanto, a versão exagerada de si mesmo que ele interpretou naquele filme (“Eu vou matar toda a sua família se você não entender isso direito!”) foi apenas um pouco exagerado— sua natureza workaholic e temperamento impetuoso causaria estragos em amizades e alguns casamentos e, quando vários de seus trabalhadores ganharam um acordo de ação coletiva em 2003 sobre salários atrasados ​​não pagos, ele provou ser vingativo em relação a qualquer um que pegasse o dinheiro. Após o fechamento de seu restaurante em 2012, ele viu sua reputação manchada por incidentes estranhos e amplamente divulgados, como vender uma garrafa falsificada de vinho de US $ 45.000 e interromper um programa pós-escola realizado no antigo restaurante. Ele também sofria de problemas de saúde significativos – quando ele faleceu, as duas coisas se misturaram na mente de muitos que sentiram que havia mais em sua morte do que foi relatado na época.

“Love, Charlie” tem duas coisas trabalhando contra isso. Por um lado, é o mais recente de uma longa série de documentários com temas culinários que surgiram nos últimos dois anos - tantos que vários dos famosos colegas chefs em exibição oferecendo observações sobre o trabalho e a influência de Trotter foram os assuntos de seus próprios filmes - e os espectadores que ainda não assistem ao Food Network em um loop de 24 horas podem se cansar um pouco com esse subgênero específico neste momento. Por outro lado, este pode não ser o momento certo para oferecer algo remotamente parecido com uma apologia do mau comportamento de um homem rico e poderoso contra seus funcionários, especialmente quando envolve que eles sejam pagos de maneira justa por seus esforços. Além disso, no entanto, o filme faz um bom trabalho ao mostrar como Trotter e suas inovações ajudaram a preencher a lacuna entre nomes como Julia Child, que foi uma influência fundamental para trazer a culinária gourmet para as massas, tirando o mistério dela. (que Trotter construiria ao oferecer uma mesa para os clientes no meio de sua cozinha movimentada, que se tornou indiscutivelmente a mesa mais quente de Chicago desde o Booth One no Pump Room) e os habitantes que atualmente habitam a Food Network. Ele também oferece uma iluminação muito necessária sobre esse comportamento estranho em seus últimos anos e a gravidade dos problemas médicos que ele tentou manter em segredo. Por essas razões, “Love, Charlie” vale a pena dar uma olhada – apenas certifique-se de deixar um tempo depois para comer alguma coisa, porque você quase certamente ficará com um pouco de fome.

Todos os três filmes serão exibidos em exibições presenciais e virtuais. Para obter mais informações sobre esses e outros filmes exibidos no 57º Festival Internacional de Cinema de Chicago, incluindo horários de exibição, locais, disponibilidade de ingressos e acesso ao Cinema Virtual, acesse o site do festival em www.chicagofilmfestival.com ou ligue para (312)332-3456.