Jeni le Gon: A primeira mulher negra assinada por Hollywood estava vivendo e dançando em grande estilo

Minha boa amiga do Sun-Times da década de 1970 no Chicago Sun-Times, Cynthia Dagnal, me escreveu hoje:

'Um amigo em Londres me enviou isso, obituário do independente de Londres e fiquei surpreso ao ver que Jeni Le Gon frequentou a mesma escola de dança Southside em Chicago que eu. Provavelmente era o mais respeitável daquele lado da 'linha de cores' e não muito longe da minha casa. Então eu estudei com as 'protegidas' mais novas de Mary Bruce, e todas aquelas fotos fofas minhas em pequenos mas CAROS tutus e outros enfeites que eu às vezes uso em meus blogs são lembranças daqueles dias! Tomei sapateado, jazz e balé quando pequenino, e adorava andar de ponta-cabeça o dia todo naqueles sapatos malditos - e também caros!

Le Gon (nascida na Geórgia em 24 de agosto de 1916; falecida em 7 de dezembro de 2012) foi a primeira mulher afro-americana a assinar com um grande estúdio, mas havia mais do que isso. Do obituário amoroso de Stephen Bourne no Independent:



'Após sua estreia nas telas, a animada Le Gon foi contratada pela MGM e pagou a enorme quantia de US$ 1.250 por semana. Eles lhe deram um papel na Broadway Melody de 1936, mas, ela disse, 'a MGM organizou uma festa para os prefeitos de várias cidades e o elenco de Broadway Melody de 1936 os entreteve. Eleanor Powell, a famosa dançarina de sapateado da Broadway, também havia sido contratada para o filme e depois que eu parei o show na noite de apresentação na festa dos prefeitos, a MGM decidiu que não poderia ter duas dançarinas de sapateado na foto e eu fui dispensado o estúdio. Se eu fosse branco, eles teriam me mantido porque eu poderia ter evoluído para alguma coisa, mas eles me deixaram ir. Enquanto eu estava na MGM me disseram que eu não tinha permissão para comer na sala de jantar principal. Aqui, eles estavam me pagando US$ 1.250 por semana e me dizendo que eu não era bom o suficiente para comer na sala de jantar deles. Mas Hollywood não foi diferente do resto do país a esse respeito.'

Também do obituário:

Ela interpretou as empregadas de Maria Montez em Arabian Nights (1942), Ann Miller em Easter Parade (1948) e Betty Hutton em Somebody Loves Me (1952). atores negros para chamar Ronald Reagan, então presidente do Screen Actors Guild. Eles levantaram suas preocupações sobre os estereótipos de atores negros, mas Reagan não demonstrou interesse: 'Nós tentamos fazê-lo intervir por nós, mas ele não era o menos um pouco solidário. Ele nem mentiu sobre isso.'

Depois de se mudar com a família para Chicago, Le Gon frequentou a Escola de Dança de Mary Bruce. Aos 16 anos, ela embarcou em uma carreira profissional depois de uma audição bem-sucedida para o coro da Orquestra Count Basie. Depois de chegar à Califórnia em meados da década de 1930, as habilidades de dança enérgicas e experientes de Le Gon foram notadas por Earl Dancer, um produtor negro e caçador de talentos. Dancer colocou Le Gon sob sua asa e ele foi fundamental para trazê-la à atenção de vários estúdios de Hollywood.

Ela fez sua estréia no cinema em Hooray for Love da RKO Radio (1935), em uma animada sequência musical na qual ela se juntou a Bill 'Bojangles' Robinson e Fats Waller. A interpretação do trio de 'I'm Livin' in a Great Big Way' foi sensacional e, depois de Hooray for Love, Fats Waller contratou Le Gon como vocalista e dançarino com sua banda. Le Gon explicou a sua biógrafa, Alyn Shipton, como Waller ajudou a moldar seu ato de palco: tinha dançado, ele me deu esses números bonitinhos para que eu pudesse falar e cantar.' Em 1984, referindo-se a seus pés, e a Michael Jackson , Le Gon comentou: 'Aquele cara do Michael, eles dizem que ele inventou. Todas as garotas da minha época fizeram isso.'

Le Gon foi calorosamente recebida na Grã-Bretanha quando estreou no Teatro Adelphi de Londres em 4 de fevereiro de 1936 na revista Follow the Sun de CB Cochran. Mais tarde naquele ano, ela foi apresentada como dançarina de cabaré no filme britânico Dishonor Bright. Ela disse: 'Eu experimentei ser uma pessoa real pela primeira vez. A bordo do navio e na Europa eu era chamada de Miss Le Gon e isso nunca havia acontecido comigo antes.'

'Em uma turnê pelo Canadá em 1969, ela se encontrou em Vancouver e concordou em realizar alguns workshops durante os dois dias em que esteve lá', mas os alunos começaram a fazer fila antes mesmo de alugarmos o espaço. Em Vancouver, descobri que era uma pessoa. Período. Eu não precisava me preocupar em ir a algum lugar e ouvir alguém dizer: 'Não, você não pode entrar'. Essa é uma das razões pelas quais eu fiquei no Canadá.'

Jeni Le Gon com Biill (Bojangles) Robinson e Fats Waller em 'I'm Living in a Great Big Way' (1935).

'Swing is Here to Stay' (1937), co-estrelado por zoftig Dixon Sisters. Quando ela se inclina no final, eles pregaram seus sapatos no chão.

Filme completo: 'Double Deal' (1939), com Monte Hawley e Edward Thompson

Com Táxi Calloway em 'HI De Ho' (1947)

Jeni se apresenta em 'I'm Living in a Great Big Way' em 2007 no Century Ball Room em Seattle.

Jeni executa sua última dança, diz, no Masters of Lindy and Tap de 2008. De alguma forma eu não acredito que esta foi sua última dança.

Você está em 90

Uma homenagem de dezembro de 2012 ao Dr. Jeni Legon

Foto no topo do London Independent, autografada para Stephen Bourne, o autor do obituário.

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...e acima está minha amiga Cynthia Dagnal, quando ela frequentava o mesmo estúdio de dança, com cerca de 10 anos e se arrumava para parecer 30.

Ela escreve: 'O distinto 'estilo Chicago' só faz meus olhos lacrimejarem. Sempre que ouço Gene Kelly digamos, 'Le time step', em An American in Paris, penso nesse passo - todo mundo faz isso, mas nós fizemos com os ganhos de Chicago. Aqui está uma foto minha toda arrumada e parecendo ter uns 30 anos. 'Aqui está um pequeno artigo sobre as escolas de dança de Sadie e Mary Bruce da Biblioteca Pública de Chicago. Ambas as escolas foram incríveis - na verdade, quando li isso, pensei: 'Ok... qual foi?' Eu acho Eu tive que ir para a casa de Sadie por um tempo porque não havia espaço na casa de Mary para um pequenino, mas foi muuuuito tempo atrás, eu nem me lembro muito bem disso. http://bit.ly/WUiaOJ 'Não importa, ambas eram mulheres incríveis e ambas as escolas eram um grande negócio no Southside. Todos os pais queriam colocar seus filhos em uma aula em qualquer uma delas, e eu me senti tão sortuda por poder dançar lá. tinha grandes recitais o tempo todo, e eu adorava cada minuto daqueles shows muito sérios.