Minty, Harriet, Moses: Kasi Lemmons em trazer a vida de Harriet Tubman para a tela grande

Um pôr do sol escaldante de outono rapidamente ofuscou minha conversa agendada com o cineasta Kasi Lemons sexta-feira passada em Chicago. 'Vamos tirar uma foto!' ela disse, e rapidamente pegamos nossos telefones para capturar um vislumbre do espetacular show de luzes que se desenrolava lá fora. Não há dúvida de que a vista em tons de mel teria se sentido em casa no último longa de Lemmons, “Harriet”, uma cinebiografia emocionante e maravilhosamente sobre a pioneira abolicionista, originalmente chamada Araminta “Minty” Ross, que corajosamente se libertou da escravidão junto com outros 70. Seu envolvimento com a Underground Railroad e seu maestro William Still é explorado aqui de uma maneira que deve envolver um amplo espectro de audiências. É angustiante sem depender de sangue gratuito e tem momentos emocionantes de triunfo que provavelmente ganharão aplausos de espectadores jovens e velhos. Cynthia Erivo , a estrela vencedora do Tony de ' A cor roxa ”, é notável no papel-título, assim como Joe Alwyn como Gideon, o proprietário de escravos sem coração desesperado para localizá-la.

Três anos atrás, o magistral filme de estreia de Lemmons em 1997, “Eve’s Bayou”, foi exibido em uma impressão 35mm imaculada no Ebertfest, e continua sendo uma das grandes experiências cinematográficas da minha vida. Se você ainda não viu o filme, sobre uma jovem ( Jurnee Smollett ) que descobre um segredo obscuro sobre seu pai ( Samuel L. Jackson ) que faz com que ela procure ajuda de uma cartomante local (o falecido Diahann Carroll ), procure-o imediatamente, de preferência depois de experimentar “Harriet” na maior tela possível. Depois que tiramos fotos do sol se pondo abaixo do horizonte de Windy City, Lemmons e eu conversamos sobre sua abordagem para dirigir atores, seu abraço de meditação e suas lembranças queridas de trabalhar com Carroll.

Ao lidar com uma figura cuja história de vida teve uma longa jornada até a tela, como você foi capaz de lidar com as expectativas dos outros para encontrar sua própria visão?



Sabíamos que queríamos contar uma história sobre a jovem Harriet Tubman, porque ela é a mais difícil de acessar. Todos conhecemos a foto da velha na cadeira, e há todas essas histórias abstratas sobre seu heroísmo. O que eu queria fazer era levar o público para aquele momento da história em que Harriet escapou da escravidão e voltou para libertar outros. Essa história tem ação, e era meu objetivo capturar a mulher até o ponto em que você sente que está sentado na frente dela. Se você puder fazer isso não em um sentido nostálgico, mas de uma maneira que pareça fresca e meio contemporânea, seria uma coisa emocionante de assistir, porque seria como se ela estivesse com você. Você a está observando nessa parte da vida dela que foi tão incrível, onde ela era tão foda e incrivelmente corajosa. Como espectador, você quer chegar ao lado disso.

Havia a intenção de tornar este filme acessível ao público mais jovem?

Absolutamente. Eu acho que seria uma pena tirar Harriet dos espectadores jovens, para fazer um filme de Harriet Tubman que é chato e artístico e super-violento e muito, muito estreito. Eu realmente queria fazer algo que uma criança de dez anos sofisticada pudesse ir com sua avó e ambas teriam aprendido algo sobre Harriet enquanto também se divertiam tremendamente.

O que inspirou a mistura pictórica do filme de imagens dessaturadas – retratando as visões de Harriet – com os tons quentes de John Pedágio cinematografia?

Eu amo muito John Toll. É ótimo se cercar de artistas que você respeita. Conversamos muito sobre o visual do filme e queríamos que parecesse natural, honestamente. Não queríamos que fosse excessivamente sentimental, queríamos que parecesse natural, bonito e grande. Mesmo que tivéssemos um orçamento limitado, eu realmente queria que a experiência de ir ao cinema de nossa história de Harriet Tubman parecesse grande em todos os sentidos. John e eu conversamos muito sobre as visões e como elas deveriam parecer e sentir. Houve um longo processo em que tentamos abordagens diferentes, e algumas das primeiras foram muito diferentes de como acabaram.

Nosso redator, Wyatt Smith , e decidi voltar para algo muito simples. Quando eu estava concebendo as visões, eu me inspirei muito nas convulsões e como as pessoas as descrevem como monocromáticas, embora em diferentes pontos, nós experimentamos cores que eram meio fantásticas. No entanto, voltamos a uma linguagem muito simples e unificadora, já que Harriet não apenas tinha visões, mas transes e sonhos que se revelaram proféticos. Não tínhamos certeza se todas essas coisas deveriam parecer diferentes, então foi um processo de edição e filmagem em que você tenta decidir o que essa linguagem quer ser. Eu decidi torná-los todos simples e meio chocantes, quase penetrantes do jeito que uma convulsão pode ser, ou um lampejo de insight.

Cynthia Erivo estrela como Harriet Tubman e Aria Brooks como Anger (8 anos) em “Harriet”, um lançamento da Focus Features. Crédito: Glen Wilson / Focus Features.

Você sempre levou a intuição espiritual a sério em seus filmes. Suas próprias experiências pessoais informaram como você as retratou?

Analisei minhas próprias visões e tentei me lembrar de como elas se pareciam ou eram para mim. Esse tem sido um processo contínuo, e quem me conhece sabe que tenho um pé em algum outro lugar. Eu não sei como você chamaria isso – talvez seja uma imaginação muito vívida, que eu claramente tenho. É real para mim, então não foi tão difícil para mim acreditar na palavra de Harriet quando ela fala sobre suas visões. Embora existam alguns que ela descreve de maneiras muito diferentes, o que você vê no filme é o que realmente se materializou em sua mente. Isso não foi imposto à história, e é por isso que William Still se pergunta se ela pode ter danos cerebrais. Acho que a meditação ajudou a trazer clareza de espírito para Harriet, e meditei muito enquanto escrevia para ela. Tentei trazê-la para minha vida e muito ativamente tentei alcançá-la. Isso correu incrivelmente bem, e eu senti que estava extremamente perto dela. Agora devo dizer que a voz dela diminuiu um pouco, embora eu ainda me incline para ela. Durante o período de realização do filme, ela foi uma presença muito intensa na minha vida.

Quando Harriet caminha no rio para provar que pode ser atravessado, ela é como Moisés abrindo o Mar Vermelho, mas ainda parece humana.

Em primeiro lugar, nossa missão era que queríamos que ela fosse uma mulher e um super-herói. Isso é o que eu me propus a fazer. Na pesquisa e ao olhar para sua vida, vi que ela era amada, amava profundamente, estava com o coração partido, sofreu perdas e teve momentos de muita dor. Eu estava muito interessada em como as mulheres, especialmente as mulheres negras, são capazes de usar a dor para torná-las mais fortes. Achei que era muito acessível e muito feminino, e queria capturar a feminilidade e a graça com força. Cynthia é tão boa em retratar isso, e ela entendeu imediatamente. Em termos de seu arco, era muito distinto: Minty, Harriet, Moses. Identificamos o momento preciso em que ela se torna totalmente Harriet e, no terceiro ato, ela se transforma em uma figura parecida com Moisés. Isso foi intencional. Ela começa muito fundamentada como uma mulher comum em alguns aspectos, e depois se torna meio mítica. Eu queria fazer isso na narrativa, e pensei que seria legal.

Eu poderia facilmente ver este filme sendo adaptado para um musical da Broadway estrelado por Erivo, considerando o uso crucial de músicas de Harriet como parte da Underground Railroad. A adição de “Sinner Man” de Nina Simone à trilha sonora é especialmente adequada.

As músicas são muito, muito importantes para a história de Harriet, já que as mensagens codificadas nas músicas são um chamado à ação. O que você ouve Cynthia cantando são as músicas específicas que Harriet cantou. Enquanto escrevia o roteiro, estava ouvindo “Sinner Man” e acabei sendo atingido pela propulsão – a alma, o crescendo, o choro. Eu pensei: 'É assim que eu quero que o filme seja', e então, quando as pessoas assinam, eu digo a elas para ouvirem 'Sinner Man'. Quando conversei pela primeira vez com o compositor Terence Blanchard , eu disse a ele para ouvir “Sinner Man” enquanto lia o roteiro para que ele entendesse onde estava minha cabeça.

A violência mais inquietante do filme ocorre entre dois personagens negros que não estamos acostumados a ver em dramas históricos, uma rica abolicionista - Marie Buchanon ( Janelle Monáe )—e o leal rastreador de escravos de Gideon, Bigger Long ( Omar J. Dorsey ).

Esses personagens vieram do roteiro original de Gregório Allen Howard , que também continha muitas coisas da Filadélfia. Ele tinha esse personagem, Marie, que se encontra, em um ponto, em grande perigo. O que eu realmente trouxe para isso foi a especificidade do Sul naquele período. Ele havia inventado muitas coisas sobre a família dela – sua mãe, pai, irmãos, irmãs – então eu voltei e os tornei reais. Eu queria mostrar como eles realmente eram. Eu também trouxe personagens como o reverendo Green e Walter mais tarde em sua vida e os incluí aqui.

O roteiro original tinha um personagem semelhante ao Bigger Long, então no rascunho final, tornou-se uma composição de Gregory e minhas versões. Havia muitos rastreadores de escravos negros naquela época, na verdade. Se você tivesse um pelotão de rastreadores de escravos com cães que estavam correndo atrás de um escravo fugitivo, muitas vezes era liderado por um escravo. Neste caso, eu queria mostrar que era uma sociedade muito complexa onde você tem pessoas livres vivendo ao lado de pessoas escravizadas, e onde as pessoas se tornam livres enquanto o resto de sua família é escravizada. Você tinha personagens moralmente ambíguos que trabalhavam do lado que os pagava, e às vezes entregavam as pessoas. Era um mundo muito traiçoeiro e, mais do que isso, era um sistema corruptor. Qualquer um pode ser corrompido.

Foi uma era muito perigosa e, francamente, meio vil. As pessoas podiam ser pagas e compradas com muita facilidade. Era preciso muito coração para ser forte naquela época, e eu queria falar sobre tudo isso. Eu queria falar sobre todas as coisas que eram complicadas, e Bigger Long se encaixa nessa complexidade, assim como o personagem de Janelle. Gregory havia escrito uma personagem chamada Marie, mas quando comecei a reescrevê-la e trabalhar mais em seu relacionamento com Harriet, nossa consultora histórica e estudiosa de Tubman, Kate Clifford Larson, disse: “Você tem que chamá-la de Marie Buchanon”, porque isso realmente era o nome dela. Marie era amiga de William Still e era abolicionista na Filadélfia naquela época, então nosso personagem é baseado na mulher real.

À luz do falecimento recente de Diahann Carroll, devo perguntar como foi dirigi-la em “Eve’s Bayou”.

Eu a amava tanto. Não sei exatamente como a vi pela primeira vez em “Agnes of God” na Broadway. Ou eu comprei um ingresso ou alguém me levou para ver, mas eu estava tão apaixonado por sua interpretação da psiquiatra que voltei para vê-lo novamente. Então acabei conseguindo um emprego como lanterninha para que eu pudesse ver Diahann Carroll fazer “Agnes of God” todas as noites. Foi tão engraçado. Quando finalmente consegui falar com ela ao telefone, eu disse: “Eu realmente amo seu trabalho, sou muito fã”, e você podia sentir seus olhos vidrados, ouvindo a expectativa em sua voz de que eu estava prestes a para mencionar seu programa de TV, “Julia”. Mas quando eu disse, “Agnes of God”, ela disse, “Você me viu nisso?!”, e eu fiquei tipo, “Eu vi ‘Agnes of God’. muitos vezes.” [risos] Ela realmente gostou que eu tenha visto e gostado de uma performance dela na Broadway.

Diahann era obviamente muito, muito bonita, então o estúdio e os produtores estavam preocupados que ela fosse bonita demais para interpretar esse tipo de personagem de bruxa em “Eve’s Bayou”. Eu tive a ideia de cobrir Diahann com pintura facial iorubá para que sua beleza fosse escondida, e ela abraçou. Quando ela saiu do trailer de maquiagem, ela havia acrescentado aquele ponto preto no meio da testa. Uma vez, depois de filmarmos, eu disse: “Deus, isso foi ótimo. Como você se sentiu?”, e ela disse: “É tão indescritível, não é?” É uma afirmação tão verdadeira sobre a arte – é tão elusiva. Então eu a amava e vou sentir falta dela. Ela teve uma vida muito rica e cheia de camadas. Adoro filmes antigos em que ela participou, como o que ela fez com Poitier, “Paris Blues”. Ela era incrivelmente elegante, e eu acho que foi super importante para nós, como mulheres afro-americanas, ter essa imagem de alguém tão bonito e sofisticado, mas relacionável e muito humano. Ela foi uma atriz muito importante para nós.

Uma coisa que fica imediatamente aparente ao olhar para todo o seu trabalho é que você é um diretor de ator maravilhoso. Nenhuma lista das melhores performances infantis do cinema está completa sem Jurnee Smollett em “Eve’s Bayou”.

Minha maneira de trabalhar não é a mesma com todo mundo. Quando você tem todo mundo, desde crianças até Sam Jackson em seu elenco, você tem que usar o que funciona para cada ator. Se eu estivesse em cima de Sam, ele ficaria tipo, “Você tem diretor-itis”, enquanto com crianças, nós nos abraçamos após cada tomada. Estávamos muito próximos e muito conectados. Há muito de mim em Eve, então eu conhecia muito bem a personagem. Acho que o importante é garantir que a criança entenda o que está fazendo de alguma forma sem ficar traumatizada no processo. Você pode protegê-los enquanto expõe o personagem ao que está acontecendo, e essa é a coisa mais difícil de conseguir. Você quer o personagem traumatizado, mas não o seu ator. Você quer que seu ator esteja protegido e se sinta seguro.

Cynthia fala muito sobre isso também. Quando você tem um grupo de pessoas que se sentem seguras, elas estão dispostas a ser feias e fazer coisas horríveis, como no caso do personagem de Joe Alwyn. Era seguro para ele agir como agiu, e quando eu disse “corta”, não haveria nenhuma estranheza fora das câmeras. Isso é algo que eu sempre tentei criar. Jurnee era muito parecida com Cynthia em alguns aspectos, embora Jurnee fosse uma criança e Cynthia fosse uma atriz consumada – ela é tão boa quanto qualquer um que atua, e Jurnee também. Cynthia e eu trabalhamos de mãos dadas, e nos demos muito de mãos dadas. Tínhamos uma fisicalidade em nosso relacionamento que era semelhante ao que eu tinha com Jurnee. Em cada caso, eu queria que eles soubessem que eu estava aqui para eles, eu os tenho e eles se sentirão apoiados.

Eu também amo como você demora nos rostos. A cena que me tirou o fôlego em “Eve’s Bayou” é quando Eve está conversando com seu pai e ele a abraça. De repente, vemos seu rosto mudar completamente, transmitindo a dor que ela esconde de seu pai assim que o enfrenta novamente. Há um momento igualmente maravilhoso em “Harriet” quando Cynthia está literalmente encarando o alvorecer de sua recém-descoberta liberdade, e ela tenta sorrir pelo que parece ser a primeira vez.

Esses são os tipos de momentos pelos quais você tem que lutar porque o instinto muitas vezes de pessoas que podem não ser diretores ou editores é: “Por que você não está cortando? O que há com essa longa tomada?” Prefiro demorar-me nas cenas, e muitas vezes você tem que lutar para demorar-se em uma cena. O que eu amo sobre Wyatt Russel , bem como meu editor para 'Eve's Bayou', Terilyn A. Shropshire , é sua habilidade em saber quando deixar uma cena ou um momento respirar. Você não precisa seguir o caminho certo ou cortar rapidamente para outra coisa. É lindo descansar nos rostos das pessoas, e eu amo a cena que você mencionou de “Eve’s Bayou”. O que é interessante nesse momento é quando a mãe sai e vai até eles. Eve pode ter uma boa cara, mas sua mãe sabe que algo está errado. Eu realmente amo dirigir atores.

Legenda do cabeçalho: Diretora Kasi Lemmons no set de seu filme “Harriet”, um lançamento da Focus Features. Crédito: Glen Wilson / Focus Features .